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jueves, 23 de abril de 2009

MARCO POLO







Retrato de Marco Polo


Marco Polo (15 de septiembre de 1254 - 8 de enero de 1324) fue un mercader y explorador veneciano que, junto con su padre y su tío, estuvo entre los primeros occidentales que viajaron por la ruta de la seda a China. Se dice que introdujo la pólvora en Europa, aunque la primera vez que se usó la pólvora en Occidente ocurrió en la batalla de Niebla (Huelva) en 1262.

Los Polo (Marco, su padre y su tio) vivieron allí supuestamente durante diecisiete años antes de volver a Venecia. Tras su regreso, en una batalla marítima entre Venecia y Génova, Marco fue capturado y llevado a prisión, donde dictó a Rustichello de Pisa el libro Il Milione (‘El millón’ o Los viajes de Marco Polo) acerca de sus viajes. El libro se llamó originalmente Libro de las maravillas, pero ganó rápidamente el apodo de "El millón" ya que Marco Polo decía encontrar “millones de personas” o “millones de pájaros”. A partir de ahí ganó su fama de exagerado.

Marco Polo suele considerarse uno de los más grandes exploradores del mundo, aunque algunos escépticos prefieren considerarlo un cuentista de literatura de viajes.



CONTEXTO HISTÓRICO


En la época de Marco Polo , el comercio en Europa seguía un sistema triangular, en el que los productos de lujo procedentes de Oriente (seda, especias) ocupaban un importante lugar. Éstos, en la conocida como ruta de la seda atravesaban Asia Central y las tierras controladas por los sarracenos, siendo comprados por comerciantes italianos (venecianos, genoveses, pisanos...), que obtenían grandes beneficios al revenderlos luego por Europa.

Es por ello por lo que Venecia y otros puertos italianos ganaron en importancia y comenzaron una política comercial agresiva para explotar estas rutas comerciales.


VENECIA EN LA ÉPOCA

Artículo principal: República de Venecia
Durante la Baja Edad Media, la República de Venecia comenzó a convertirse en una potencia mediterránea. Al control del interior y de la costa de Dalmacia, se unió una extensa actividad mercantil con Oriente, que le llevó a establecer consulados y colonias de comerciantes por todo el Mediterráneo Oriental. Apoyó a los cruzados como manera de contrarrestar al Islam y mantuvo un largo conflicto con Génova por el predominio comercial.

Durante la Cuarta Cruzada, por sugerencia veneciana, los cruzados saquearon Constantinopla, decapitando el Imperio Bizantino y conquistando numerosos territorios. Aunque el subsiguiente Imperio Latino fue pronto reconquistado por los griegos, Venecia siguió controlando varias islas y ciudades, y siendo una de las principales potencias mercantiles.



EL IMPERIO MONGOL



El Imperio Mongol fue instituido por Genghis Khan en 1206. Éste, tras largas luchas internas unificó a las diversas tribus mongolas bajo su mando, involucrándolas en una expansión que les llevaría a conquistar China, Asia Central, Rusia y llegar hasta Iraq, Siria y Anatolia.

A su muerte le sucedió su hijo Ogodei, quien continuó con esta expansión y consolidó la jerarquía del Gran Khan sobre los diversos reinos mongoles. En tiempos de Marco Polo este Gran Khan era Kublai Khan.



EL CONOCIMIENTO EUROPEO DE ORIENTE


El mundo conocido por los europeos no iba mucho más allá del actual Oriente Medio. Las pocas noticias que se tenían de lo que estaba más allá eran generalmente confusas y muy mitificadas. Es de destacar la leyenda del Preste Juan, un mítico rey cristiano que se suponía existía rodeado de infieles en Asia Central. Los intercambios comerciales se encontraban casi siempre mediatizados por persas y árabes

La expansión del imperio mongol les llevó a las mismas puertas de Europa tras atravesar las estepas rusas y amenazar Polonia, aunque pronto se retiraron. Más al sur sin embargo, los mongoles saquearon Bagdad (Iraq) y sometieron a reinos musulmanes que se habían enfrentado en las cruzadas con los cristianos.

Es así como se despierta el interés por los mongoles en Europa. A la curiosidad por esos bárbaros tenidos hasta entonces como seres casi mitológicos se le suma en lo político la posibilidad de obtener un aliado contra el enemigo islámico, una forma más ventajosa de negociar con Oriente en lo económico, y un deseo evangelizador, dada la gran tolerancia religiosa de los mongoles. Antes de Marco Polo, varios misioneros como Giovanni da Pian del Carpine viajaron como embajadores a Oriente, aunque sin conseguir resultados concretos.



LA FAMILIA DE MARCO POLO

Casa de la isla Korčula (Croacia) en la que habría nacido Marco PoloCronistas posteriores a Marco Polo rastrearon sus orígenes hasta la “isla de Korčula” en el Mar Adriático (actualmente Kórchula, en Croacia) donde incluso se sigue conservando una vieja casa en la que se dice que nació. Sin embargo, la historiografía moderna tiene serias dudas de este origen, pues el apellido Polo (de origen veneciano) aparece mencionado varias veces en ciudades del norte de Italia. No obstante, hay quienes afirman que su verdadero nombre y apellido eran Marc Pol, apellido que, efectivamente, tuvo su primera aparición en Dalmacia. Esta última afirmación es dada en base a los registros aparecidos en el anuario veneciano Chronicon Iustiniani (1358). El escudo familiar de los Pol contiene tres pájaros del agua, aves que recibían el nombre de "pol" en Croacia del Sur, mientras que en Venecia se les llamaban "pola", palabra de la cual se cree se derivaron los apellidos "Polo" y "Pollo" en Italia.



EL PRIMER VIAJE


En la familia Polo hubo otros exploradores además de Marco. Su padre Nicolás (o Niccolò en veneciano) y su tío Mateo (o Maffeo) eran prósperos mercaderes dedicados al comercio con Oriente. Ambos partieron hacia Asia en 1255 y alcanzaron China en 1266, llegando a Khanbaliq o Cambaluc (Pekín). Volvieron de China como enviados del Kublai Khan con una carta para el Papa en la que pedía que enviase a gente ilustrada que enseñase en su imperio, para informar a los mongoles sobre su forma de vida.



RUTA SEGUIDA


Salida de Venecia.
Rodeo de Grecia hasta arribar a Constantinopla.
Cruce del Mar Negro y el de Azov.
Tránsito de las estepas euroasiáticas, cruzando el Volga y rodeando el Mar Caspio por el norte hasta llegar al Mar de Aral y la ciudad de Bujará.
Cruce de las montañas y desiertos de Asia Central a través de la Ruta de la Seda, hasta alcanzar Pekín.


EL SEGUNDO VIAJE


Mateo y Nicolás Polo partieron en un segundo viaje, con la respuesta del Papa a Kublai Khan, en 1271. Esta vez Nicolás se llevó a su hijo Marco, quien pronto se ganó el favor de Kublai Khan, haciéndole su consejero. Poco después Marco pasó a ser emisario del Khan, quien le daría diversos destinos a lo largo de los años. En sus diecisiete años de servicio al Khan, Marco Polo, llegó a conocer las vastas regiones de China y los numerosos logros de la civilización china, muchos de los cuales eran más avanzados que los contemporáneos europeos.

Cuando una embajada del rey de Persia le solicita a Kublai Khan una princesa para el rey, los Polo la acompañan, decidiendo regresar a Venecia.



RUTA SEGUIDA


Salida de Venecia.
Desembarco en Acre.
Marcha a través del Creciente Fértil hasta llegar a Tabriz.
Atraviesa China hasta llegar a Pagán, en Birmania.
Vuelve a Pekín, donde se inicia el viaje de vuelta.
Marcha hacia sur a Yangzhou.
Embarco en Zaitun.
Rodeo de las costas de China meridional, Indochina, Malaca y Sumatra.
Cruza el Golfo de Bengala hasta Ceilán y sigue la costa de la India hasta la Península de Kathiawar.
Desembarco final en Ormuz y nuevo regreso a Tabriz.
Cruza el Cáucaso y embarca de nuevo en Trebisonda.
Recala nuevamente en Constantinopla y regresa finalmente a Venecia.


IL MILIONE


A su regreso de China en 1295(escoltando a una princesa china llamada Kokacín) , la familia de Marco Polo se estableció en Venecia donde se convirtió en una sensación y atrajeron a multitudes de oyentes, que a duras penas creían sus historias sobre la lejana China.


Marco Polo en la corte de Kublai KhanSu impaciente carácter llevó a Marco Polo a tomar parte en la batalla naval de Curzola (Kórchula) entre Génova y Venecia,
en 1298. Fue capturado y pasó los pocos meses de su encierro dictando un detallado relato de sus viajes por las entonces desconocidas regiones del Lejano Oriente. Su libro, Il Milione (‘El Millón’, conocido en castellano como Los viajes de Marco Polo) fue escrito en provenzal y traducido pronto a muchas lenguas europeas. El original se ha perdido y se conservan varias versiones, con frecuencia contradictorias, de las traducciones. El libro se convirtió de inmediato
en un éxito.



¿FUE REAL EL VIAJE?


En su lecho de muerte, su familia pidió a Marco que confesase que había mentido en sus historias. Marco se negó, insistiendo, «¡Sólo he contado la mitad de lo que ví!».

Mientras la mayoría de los historiadores creen que Marco Polo efectivamente llegó a China, recientemente algunos han propuesto que no llegó tan lejos, y que simplemente contó la información que oía de otros. Estos escépticos señalan que, entre otras omisiones, su relato falla al no mencionar la escritura china, los palillos, el té, el vendado de pies ni la Gran Muralla.

Recuérdese que Marco Polo sólo estuvo en la región norte de China, específicamente en el Palacio del Gran Khan. La dinastía Ming desde 1368 hasta 1644 fueron los que más ampliaron la muralla, es decir, que en la época del alegado viaje de Marco Polo no existía la enorme barrera defensiva que conocemos actualmente, lo cual explica la ausencia de menciones a ésta.

El té entra en contacto con los europeos por primera vez en la India, cuando los portugueses llegan a ella en 1497, ya que en la India el uso del té estaba muy extendido; es fácil deducir que antes no tuvo importancia en las mesas europeas. Más todavía, debe tenerse presente que las descripciones de Marco Polo se centran en miembros de la élite gobernante mongola, la cual no consumía masivamente el té a diferencia de sus súbditos chinos; por el contrario Marco Polo sí hace alusión a las bebidas preparadas a base de leche que son típicamente mongolas. Similar es la cuestión respecto a la práctica de los pies vendados de las niñas, costumbre de la aristocracia china pero no mongola. Se debe advertir además que las niñas sujetas a esta práctica permanecían recluidas en sus casas y no a la vista de los extranjeros.

No reviste mucha trascendencia que no mencione la escritura china, pues ya muchos europeos la conocían debido a que en ese tiempo ya llegaban inmigrantes chinos a Europa.

Además, los archivos chinos de la época no le mencionan, a pesar de que él afirmaba haber servido como emisario especial del Kublai Khan, lo que resulta insólito dado el celo con el que se llevaban los archivos en China en aquel tiempo; no obstante, otros estudios concluyen que Marco Polo sí es mencionado en archivos chinos con el nombre de "Po-Lo".

Por otra parte, Marco describe otros aspectos de la vida en el Lejano Oriente con mucho detalle: el papel moneda, el Gran Canal, la estructura del ejército mongol, los tigres y el sistema postal imperial. También se refiere a Japón por su nombre chino, Zipang o Cipango. Se considera normalmente ésta como la primera mención del Japón en la literatura occidental.

También se cree que Marco Polo describió un puente donde sucedió el incidente del Puente Marco Polo, una batalla que marcó el comienzo de la invasión japonesa del norte de China en la Segunda Guerra Mundial.



IMPACTO HISTÓRICO


Aunque los Polo no fueron en forma alguna los primeros europeos en llegar a China por tierra (considérese por ejemplo a Juan de Plano Carpini así como la única delegación romana que partió a la China con objeto de establecer relaciones diplomáticas entre Roma y China), gracias al libro de Marco su viaje fue el primero en conocerse ampliamente y el mejor documentado hasta entonces.

La leyenda cuenta que Marco Polo introdujo en Italia algunos productos de China, entre ellos los helados, la piñata y la pasta, especialmente los espaguetis. Sin embargo, esta leyenda está muy cuestionada. Por ejemplo, hay pruebas de que la pasta era conocida en Grecia e Italia desde la antigüedad. En la España árabe hay referencias escritas acerca de los fideos (llamados entonces aletría) desde el siglo XII.

El libro escrito por Marco Polo, a pesar de que muchas de sus aseveraciones, en su época, se pusieron en duda, inspiró a muchos viajeros y exploradores. El mismo Cristóbal Colón tenía una copia en su viaje de 1492.


ADAPTACIONES


Portada de Classic Comics.El director Giuliano Montaldo dirigió una miniserie televisiva titulada Marco Polo (1982), coproducida por France 2 y la RAI. El papel protagonista fue interpretado por Ken Marshall y, en personajes secundarios, también actuaron importantes actores como Denholm Elliott, Anne Bancroft, John Gielgud, Leonard Nimoy o F. Murray Abraham. La banda sonora fue compuesta por Ennio Morricone.

En 2007 fue producida para la televisión "Marco Polo", dirigida por Kevin Connor y protagonizada por Ian Somerhalder, como Marco Polo y Brian Dennehy como Kublai Khan.



ANECDOTARIO

El nombre Marco Polo también le fue puesto a:

un juego infantil (véase Marco Polo (juego);

una de las historias de la serie de ciencia ficción Doctor Who (véase Marco Polo (Doctor Who)

a un barco clíper de tres mástiles construido en Saint John (Nuevo Brunswick), en 1851. El Marco Polo fue el barco más rápido de su época, y el primero que circunnavegó el mundo en menos de seis meses;

el aeropuerto de Venecia, que se llama Aeropuerto Internacional Marco Polo;

los satélites Marcopolo;

los ómnibus marca Marco Polo, de fabricación brasileña, en Venezuela, Argentina, Colombia y Uruguay.

una marca de productos en Chile de comestibles de tipo "frutos secos", comida chatarra y otros.

una conocida marca de helados en Guatemala.

una conocida marca de fideos de Perú.

el video juego Age of Empires II: The Conquerors Expansion contiene un truco utilizando el nombre de "Marco", un truco más, utilizando el apellido "Polo" y un tercer truco (que es una mezcla de los anteriores) utilizando "Marco Polo".

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